Birmingham Jewellery 1898 by John Foster Fraser

Un extrait de Birmingham et ses bijoux écrit en 1898 par John Foster Fraser et illustré de photographies spéciales par Harold Baker

« Le commerce de bijoux de Birmingham est différent de tout autre commerce. Les œuvres de toute taille sont peu nombreuses. Les opérations se déroulent généralement dans des rues médiocres, dans des bâtiments branlants et crasseux pas plus grands qu'un cottage avec un certain nombre de bâtiments délabrés à l'arrière. Il y a généralement une planche sale au-dessus de la porte, et si vous avez une bonne vue, vous pouvez déchiffrer le nom du bijoutier. Dans d'autres cas, il n'y a même pas de conseil pour vous aider. L'endroit est pratiquement inconnu sauf des marchands.

«L'une des visites les plus intéressantes que j'ai faites pendant mon séjour à Birmingham a été les œuvres de MM. Payton. Je suis allé dans leurs usines pour voir la fabrication de bijoux de grande classe, où tout était en or et en argent, où les articles étaient faits à la main et non à la machine, et où les bijoux étaient authentiques.

vieille photo bijoutiers birmingham

Dépôts

« Dans le travail de l'or et de l'argent, peu de gaspillage est permis. Les hommes travaillent autour de tables en forme de trèfle, assis, pour ainsi dire, avec une feuille en partie de chaque côté. Ils portent de grands tabliers de cuir, qui sont attachés sous la table, de sorte qu'en lisant l'or, les grains s'arrêtent. Lorsqu'une pièce d'or est remise à un homme le matin, elle est pesée et pesée à nouveau lorsqu'elle est rendue le soir. La limaille est également pesée, de sorte qu'il y a peu d'occasions de vol, même si un homme était disposé. Des cas ont été connus d'un homme qui volait de la limaille et comblait le manque en travaillant dans de la limaille de laiton. Mais la supercherie est découverte lorsque la limaille est mise au creuset. Il y a un cas enregistré d'un ouvrier en or qui a été remarqué en train de se frotter constamment les doigts dans ses cheveux gras. Il a été surveillé, et on a découvert qu'en rentrant chez lui, il se lavait la tête tous les soirs, puis en laissant couler l'eau à travers une flanelle, il obtenait la poussière d'or. Mais le vol est très rare. Les ouvriers sont d'une classe supérieure, et on met le moins de tentations possible sur leur chemin.

Ancienne photographie bijoutiers birmingham

Balayures

« Pourtant, bien qu'on prenne soin de ramasser la poussière dans leurs tabliers, et bien que chaque homme doive se laver les mains dans un bac spécial pour s'en procurer, un peu disparaît quelque part. Les balayures d'un endroit comme MM. Payton sont très précieuses. En effet, l'un des partenaires m'a dit qu'ils vendaient les balayures à une firme de raffineurs pour 1500 £ par an. Des prix énormes sont donnés pour les vieux planchers d'un atelier d'or, et le vieux gilet d'un bijoutier se vendra assez pour acheter un nouveau costume. Toutes les précautions sont prises pour éviter la perte de poussière d'or. Cela n'a pas toujours été le cas. Il y a des fortunes dans de nombreux vieux tas d'ordures autour de Birmingham, où les déchets des ateliers ont été jetés avant que les raffineurs ne découvrent qu'ils avaient de la valeur.

bijoux quartier victorien

Une main ferme

« Il y a trois grandes salles de travail chez Payton, où les ouvriers en argent, en or 9 carats et en or 15 et 18 carats sont respectivement engagés. Tout est propre et à sa place. Les hommes et les apprentis ont leur travail devant eux et leurs outils autour d'eux, et ils travaillent en silence et avec une grande dextérité à façonner de délicats ornements. Comme ils sont tous faits à la main, il n'y en a jamais deux pareils. Beaucoup est laissé au goût et à l'individualité de l'ouvrier. La gravure m'a semblé particulièrement intéressante. Beaucoup d'articles sont trop délicats pour être tenus dans un étau pour être travaillés, ils sont donc attachés dans une boule de gomme laque qui les maintient fermement. La balle peut être déplacée de n'importe quelle manière, de sorte que lorsque les ciseaux fins sont utilisés pour découper des motifs, ils ont un jeu libre. L'article est détaché de son lit dur en ramollissant la gomme laque avant le feu.

Les dessins étaient découpés au moyen de scies à chantourner. D'un geste ferme et d'une main rapide, d'autres hommes gravaient des monogrammes et des écussons. Des broches, des boucles d'oreilles, des épingles à foulard et des bracelets délicats étaient tous fabriqués. Dans le brut, l'œil ordinaire ne pouvait pas bien distinguer l'argent de l'or. Une belle floraison riche est conférée aux articles en les trempant dans une solution, tout comme on le fait avec des articles d'imitation.

bijouterie quartier birmingham photo

La fusion et l'alliage sont effectués tous les samedis matins afin que l'or et l'argent soient prêts à être travaillés la semaine suivante. Pendant que j'étais chez Messieurs Payton, un lingot d'argent arriva des marchands de Londres. Il pesait 1154 onces et valait 154 £ en gros. J'ai été surpris de le trouver envoyé de la manière ordinaire par train de bagages, comme si la boîte ne contenait rien de plus précieux que des biscuits.

La touche finale

Il y a une pièce séparée où les diamants sont sertis. Tous les articles dans lesquels les bijoux doivent être fixés passent devant l'un des associés, et celui-ci, sortant une boîte de bijoux, sélectionne les pierres qu'il juge appropriées. Ensuite, la bague et les diamants sont remis à l'ouvrier. Avec un outil pointu, il appuie sur le bord intérieur de l'or où la gemme doit être placée, puis en plaçant la pierre, ramène le bord de l'or pour le maintenir ferme. Une grande délicatesse est requise. Une grappe de diamants dans un ornement en or est toujours sertie d'argent, car l'argent met en valeur les beautés des pierres bien mieux que le métal le plus précieux.

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